Voici comment Kent Hughes a réussi à redresser la franchise du Canadien en seulement 19 mois

Kent Hughes

Lorsque Hughes a assumé ses fonctions le 18 janvier 2022, CapFriendly avait prévu que les Canadiens se dirigeraient vers une masse salariale de plus de 94 millions de dollars pour la saison 2022-23. Ce montant comprenait Nick Suzuki et Cole Caufield, qui jouaient sous des contrats d’entrée, pour un total combiné de 1,744 million de dollars. Cette saison à venir, leur masse salariale combinée s’élèvera à 15,725 millions de dollars.

Néanmoins, malgré cette augmentation des coûts pour leurs deux meilleurs joueurs, Hughes a réussi à améliorer l’équipe des Canadiens tout en redressant un peu leur situation financière. C’est toujours un peu chaotique, mais ce n’est pas le désastre qu’il a hérité, et il y a un certain nombre de transactions qui ont rendu cela possible. Hughes avait également un défi très difficile à relever devant lui, faire rentrer le salaire de Carey Price dans la masse salariale.

La carrière d’un directeur général ne se résume pas en 19 mois, mais le niveau d’activité élevé de Hughes pendant sa brève période à ce poste a révélé certaines tendances quant à sa manière de travailler sous la direction de Jeff Gorton.

Voici donc comment Kent Hughes a redressé la franchise du Canadien de Montréal, en quatre points distincts.

Dénicher de la valeur là où il n’y en a pas

Lorsque Petry a été échangé initialement le 16 juillet 2022, sa valeur semblait être au plus bas. Toute la ligue savait qu’il avait demandé à être échangé et il venait de connaître sa pire saison en carrière, du moins par rapport à son salaire et aux attentes. Les Canadiens avaient très peu de marge de manœuvre. Cependant, parfois, il suffit d’une personne pour identifier de la valeur là où elle est sous-estimée, et c’est précisément ce qu’Hughes a fait avec Ron Hextall.

L’ancien directeur général des Penguins de Pittsburgh a vu quelque chose en Petry que les autres directeurs généraux de la ligue ne voyaient pas, et cela a coûté à Pittsburgh Michael Matheson. Dans cette branche des transactions de Petry, les Canadiens ont réussi à économiser 2,125 millions de dollars, avec Ryan Poehling partant également pour Pittsburgh. Ce qui rend cette transaction encore plus intéressante, c’est que c’est Hughes lui-même qui avait négocié le contrat de 4,875 millions de dollars de Matheson avec les Panthers de la Floride en tant qu’agent de Matheson, ce qui en fait une excellente affaire pour les Canadiens aujourd’hui.

Lorsque Petry a été réacquis le 6 août dans le cadre de l’échange Erik Karlsson, les Canadiens ont en réalité pris en charge une somme marginale de 887 500 dollars, mais ils ont ajouté un choix de deuxième tour en 2025 et, surtout, se sont débarrassés de la dernière année du contrat de Mike Hoffman sans en conserver une partie. Les 1,1 million de dollars de Rem Pitlick ont également été envoyés dans cet échange, éliminant ainsi deux joueurs que l’entraîneur Martin St. Louis semblait considérer comme plus précieux qu’ils ne l’étaient réellement et ouvrant des places dans l’effectif pour de jeunes joueurs qui ont une réelle valeur pour l’avenir des Canadiens.

Enfin, l’échange de Petry aux Red Wings le 15 août a permis d’économiser près de 1,4 million de dollars, la dernière pièce du puzzle pour faire rentrer le contrat de Price sous le plafond salarial. Oui, les Canadiens paient 2,343 millions de dollars cette saison et la suivante pour Petry, mais l’échange a permis à Hughes d’atteindre la ligne d’arrivée.

Il est quelque peu ironique que ce qui a permis à Hughes de s’échapper, du moins temporairement, de l’enfer du plafond salarial créé par son prédécesseur, ait été de se débarrasser de ce qui était l’une des meilleures acquisitions de Marc Bergevin, non pas une fois, mais deux fois.

Un autre échange qui s’inscrit dans cette catégorie est celui de Shea Weber aux Golden Knights de Vegas contre Evgenii Dadonov, ce qui a généré Denis Gurianov, qui ne coûte rien aux Canadiens en 2023-24. Le fait que les Golden Knights aient réussi à échanger Weber aux Coyotes de l’Arizona par la suite va à l’encontre de l’idée que Weber n’avait aucune valeur, mais retirer un peu plus de 7,8 millions de dollars du plafond salarial des Canadiens pour les trois prochaines saisons a jeté les bases de ce que nous voyons aujourd’hui.

Le Canadien a longtemps cru qu’il était possible de se débarrasser du contrat de Weber une fois que son salaire réel serait tombé à 1 million de dollars pour les trois dernières années, mais dans un environnement de plafond salarial stable, cela était plus facile à envisager qu’à réaliser. Il n’y a aucune façon pour les Canadiens de commencer cette saison en respectant le plafond salarial sans l’échange de Weber.

Enfin, Hughes a réussi à se débarrasser de la moitié de la dernière année du contrat de Joel Edmundson et à obtenir un choix de troisième tour et un choix de septième tour des Capitals de Washington plus tôt cette saison. L’état de santé de son dos a réduit la valeur d’Edmundson et commencer la saison avec lui dans l’alignement dans l’espoir qu’il puisse rapporter un prix plus élevé à la date limite des échanges était un risque que Hughes ne voulait visiblement pas prendre. Trouver une équipe qui était non seulement prête à prendre ce risque elle-même, mais aussi à envoyer de la valeur en retour, était clairement un cas de recherche de valeur là où elle était sous-estimée, voire négligée.

Vendre lorsque la valeur est au plus haut

Échanger Tyler Toffoli aux Flames de Calgary contre un ensemble qui comprenait un choix de premier tour en 2022 (Filip Mesar), Emil Heineman, Tyler Pitlick et un autre choix a permis d’économiser 4,25 millions de dollars de masse salariale deux saisons plus tard. Une fois de plus, Hughes a compris que le contrat exceptionnel de Toffoli avait une plus grande valeur sur le marché, et l’espace qu’il occupait sous le plafond salarial n’était pas utile aux Canadiens dans leur situation. Les deux éléments principaux de cette transaction (Mesar et Heineman) sont tous les deux dotés d’un excellent potentiel et cette transaction, en plus de libérer de l’argent sur la masse salariale, pourrait rapporter très gros au Canadien dans quelques saisons si le développement de ces deux joueurs se passe bien.

On pourrait également inclure les transactions de dernière minute réalisées par Hughes à la date limite des échanges dans cette catégorie – Brett Kulak, Ben Chiarot et Artturi Lehkonen notamment – car elles étaient d’autres exemples de la reconnaissance du fait que certains joueurs ne correspondaient pas à la vision de l’avenir que le Canadien essaie de se bâtir. Cependant, c’est beaucoup plus facile à faire lorsque le contrat d’un joueur arrive à expiration. Échanger Toffoli au moment où il l’a fait a permis d’ajouter des actifs pour l’avenir tout en se débarrassant de deux années d’engagements financiers.

L’échange d’Alexander Romanov pourrait également entrer dans cette catégorie, bien qu’il s’agisse davantage d’une transaction visant à donner de la valeur en échange. Le choix n° 13 du repêchage de 2022 était la récompense, et finalement, il s’est transformé en Kirby Dach.

Identifier des jeunes talents avec de la valeur

Tout n’a pas été axé sur la réduction des coûts. Hughes a acquis Dach et Alex Newhook en sachant que cela augmenterait la masse salariale des Canadiens, mais chaque échange était un signe que la reconstruction de l’équipe était plus importante que la simple réduction de la masse salariale. Dach et Newhook représenteront près de 6,3 millions de dollars de masse salariale des Canadiens au cours des trois prochaines saisons, et chacun d’eux a nécessité un capital de repêchage significatif pour être acquis.

Mais chacune de ces acquisitions a également suivie une philosophie que Hughes a exprimée dès qu’il a pris ses fonctions, à savoir qu’il chercherait des opportunités d’échanger des joueurs déjà repêchés qui pourraient être plus proches de la maturité que les jeunes espoirs, et chacun d’eux représente également la volonté de Hughes de parier sur le modèle de développement des Canadiens pour les transformer en contrats favorables à l’équipe dans un futur proche.

Cela semble fonctionner avec Dach, et nous verrons avec Newhook, mais plus largement, cela indique qu’une approche monolithique n’est jamais la meilleure solution. De plus, ces deux échanges ont été les seules occasions où Hughes a envoyé des choix de repêchage pour acquérir des joueurs.

Le repêchage reste la priorité

Dans l’ensemble, Hughes a acquis quatre choix de premier tour, trois choix de deuxième tour, un choix de troisième tour, trois choix de quatrième tour, un choix de cinquième tour et deux choix de septième tour.. Pendant ce temps, il a envoyé deux choix de premier tour (pour l’acquisition de Dach et Newhook), un choix de deuxième tour (pour Newhook également), un choix de troisième tour (pour Dach également) et un choix de quatrième tour (dans l’échange avec Romanov pour le choix n° 13, pour acquérir Dach). Le bilan net est positif de deux choix de premier tour supplémentaires, deux choix de deuxième tour supplémentaires, deux choix de quatrième tour, un choix de cinquième tour et deux choix de septième tour.

La voie ultime vers le succès passe par le repêchage, et cette administration n’a pas perdu de vue cette importance, qui n’a pas été éclipsée par la nécessité de réduire la masse salariale.

Le plan n’est pas encore achevé

Il y a 46 joueurs qui ont joué au moins un match pour les Canadiens en 2021-22. Seuls 19 d’entre eux sont toujours dans l’organisation une saison plus tard, dont Price. Une partie de l’argent est naturellement sortie des livres en raison de contrats arrivés à expiration ou ayant été échangés à la date limite des échanges juste avant leur expiration ; Jonathan Drouin, Paul Byron, Ben Chiarot, Artturi Lehkonen, Brett Kulak, Mathieu Perreault et Cédric Paquette font partie de ce groupe, et ils représentent 18,45 millions de dollars qui disparaissent. Dans le cas de Lehkonen et Kulak, on aurait pu plaider en faveur de leur maintien dans l’alignement, mais Lehkonen (cinq ans, 4,5 millions de dollars par an) et Kulak (quatre ans, 2,75 millions de dollars par an) étaient en droit de réclamer d’importantes augmentations qui ne correspondaient pas aux priorités financières des Canadiens. Chacun d’entre eux a également apporté d’importants actifs pour l’avenir dont Justin Barron et d’un choix de deuxième tour en 2024 pour Lehkonen, et de Lane Hutson pour Kulak.

Mais une bonne partie de l’argent n’a pas été éliminée de manière organique. Elle a été retirée grâce à des échanges créatifs et à ce qui semble être un plan bien exécuté. Si l’on additionne la différence brute d’argent de l’ensemble des 21 échanges réalisés avec Hughes en tant que DG, on arrive à une économie de masse salariale totale de 5 788 393 dollars. Ce chiffre n’a pas beaucoup de sens car, par exemple, les échanges de Dach et Newhook se sont traduits par des ajouts nets de masse salariale, mais cela montre à quel point Hughes a été actif pour remettre l’équipe sur la bonne voie tout en gérant le plafond salarial avec succès.

Le plan n’est pas encore complètement réalisé, mais le travail de Hughes jusqu’à présent est impressionnant et offre de l’espoir aux Canadiens pour l’avenir.

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